警惕“全球鹰”替代者

警惕“全球鹰”替代者 

近日,美国《航空周刊与空间技术》等杂志曝光一张美军无人机的飞行照片。这张照片拍摄于加利福尼亚州爱德华兹空军基地军事行动区附近。照片中的这架无人机外形与美军现役无人机均不同,在高空拖出长长的冷凝尾流。《航空周刊与空间技术》杂志称,这是由诺-格公司研制并已装备美空军的RQ-180高空侦察隐身无人机(以下简称RQ-180无人机),用于代替RQ-4B“全球鹰”无人机。

全新无人机

伊拉克战争后,美军将“捕食者”“死神”“全球鹰”等大中型长航时无人机派往阿富汗、伊拉克、也门和索马里上空执行任务。由于面对的是毫无防空能力的武装分子,因此美军无人机在空中畅行无阻。这也让五角大楼和中央情报局变本加厉,将更多无人机派往他国执行任务。

2011年12月4日,一架美军无人机在深入伊朗领空侦察时失联。随后,伊朗方面宣布“击落”这架无人机,并拒绝美方的归还要求。美国不得不公布这是一架执行特殊侦察任务的RQ-170“哨兵”无人机。而在此之前,美国从未承认过该型无人机的存在。此后8年,伊朗先后击落多架美军无人机。2019年6月20日,美海军一架MQ-4C“人鱼海神”无人机被伊朗防空导弹击落,差点挑起两国武装冲突。此后,美国再不敢轻易派遣无人机深入伊朗肆意妄为。

与伊朗防空部队的较量,使美军认清一个现实:即无人机自由出入他国领空肆意侦察的时代已经过去。无论是“捕食者”“死神”等涡桨推进无人机,还是“全球鹰”“人鱼海神”等喷气式无人机,在现代化防空导弹系统面前几乎毫无生存能力。即便是具备一定隐身能力的RQ-170“哨兵”无人机,在完善的反无人机体系面前也难免落网。为此美军提出,未来战略侦察无人机必须将隐身性能置于首位。

《航空周刊与空间技术》认为,美军在2012至2013财年试图说服国会取消非隐身的RQ-4B“全球鹰”无人机生产计划。显然,美军已经拥有或即将拥有新一代替代品。2013年12月9日,《航空周刊与空间技术》杂志记者比尔·斯维特曼和艾米·巴特勒在查看承办商财务报表时,意外发现诺-格公司正在制造一种全新无人机,代号RQ-180。

全隐身设计

随着《航空周刊与空间技术》对RQ-180无人机的持续关注和挖掘,外界得以在美国空军和诺-格公司不予回应的情况下,勾勒出这架神秘无人机的粗略影像。

RQ-180无人机计划是2005年美国海空军“联合无人战斗空中系统”项目取消后开始实施的。美国空军认为,SR-71“黑鸟”超音速战略侦察无人机退役后,“全球鹰”无人机无法在所谓“高风险空域”执行情报侦察任务,因此需要一种高空侦察隐身无人机。该计划由美国空军机密预算资助。据推测,诺-格公司于2008年前后获得研制合同,2013年开始低速生产。

卫星图像显示,美国空军51区专门为RQ-180无人机建立了大型机库。据此判断,该机翼展接近40米,超过“全球鹰”无人机的35.7米。最新照片显示,这架无人机没有采用此前外界推测的“曲柄风筝”翼型,而是直接采用B-2隐身轰炸机的纯飞翼布局。这一翼型设计的突出优势是全隐身性。此外,该无人机后缘构型非常简洁,后掠角相对较小。机上装备两台涡扇发动机,机身和机翼覆盖新型隐身材料。与F-22“猛禽”和F-35“闪电”Ⅱ等隐身战斗机相比,其雷达反射面积更小,隐身性能更强。

《航空周刊与空间技术》分析,RQ-180无人机全重14吨左右,续航时长24小时,航程高达2.2万千米,具备洲际飞行能力。该无人机主要执行情报、监视与侦察任务,因此配备可见光及红外侦察设备、主动电子扫描阵列雷达和各种电子监视设备等,同时具备超视距信息实时传输能力。此外,该机还可执行电子攻击任务,未来将配合B-21战略轰炸机执行作战任务。目前尚不清楚该无人机是否配置弹仓,以发展无人轰炸机。

全身“难”退

RQ-180无人机曝光再次证明,美国是世界上军事最不透明的国家。在过去数十年间,美军有多款秘密机型在服役数年后才被外界知晓,还有一些机型在执行任务被击落后,美军才承认其存在。美国空军和诺-格公司至今未承认RQ-180无人机,但通过这张意外拍摄的照片,外界确认,美军这架高空侦察隐身无人机或许已经在全球执行任务了。

然而,美军借助隐身技术使RQ-180无人机在他国境内来去无踪是奢望。当前,各国已认识到无人机对国土防空带来的严重威胁,大量先进的反无人机技术正在研发或已装备部队,如在叙利亚战场上得到证明的俄罗斯“汽车场”反无人机系统。该系统可借助有源相控阵雷达和无线电侦测系统,发现和追踪无人机,并引导防空导弹进行打击,或对其实施干扰,使其坠毁。另外,随着反隐身雷达和红外热成像探测技术成熟,F-22隐身战斗机屡屡被发现,也证明隐身技术不再是“保命绝招”。面对拥有完整国土防空体系的国家,RQ-180无人机难逃被发现和击落的命运。

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